Изучение женьшеня началось в середине XIX века. Русский исследователь Давыдов выделил из растения компонент, названный "панаквилон". В1915 году были обнаружены женьшенезиды и панаксозиды. Среди прочих выделенных компонентов были жирная кислота и эфирное масло.
 
Около 1920 года начались эксперименты на животных: были выявлены противострессовое, стимулирующее, понижающее уровень сахара, противосклеротическое и возбуждающее половое чувство свойства женьшеня. Тогда же было доказано, что женьшень влияет не на отдельные органы и системы, а на весь организм в целом.

Настоящим прорывом в области исследований женьшеня стали исследования советских ученых в конце 40-х — начале 50-х годов. Группа ученых во главе с профессором Брехманом провела широкомасштабные эксперименты на животных и людях. Согласно одной из версией, именно в этот период советское руководство во главе с И. В. Сталиным заинтересовалось созданием "эликсира долголетия". Профессор Брехман и его коллеги ввели в научный обиход термин "адаптоген", открыв вещество, которое наделяет организм способностью реагировать на общий стресс. Адаптогены обладают подобным действием не из-за своего химического состава, а в силу того, что они усиливают врожденные механизмы реагирования самого организма. В 1957 году профессор Брехман опубликовал книгу "Женьшень" с результатами огромного числа экспериментов. Ученый продолжил испытания и открыл адаптогенные свойства элеутерококка колючего (Eleuthrococcus senticosus), который известен на Западе как русский женьшень.

С 50 - 60-х годов внимание ученых обратилось, в основном, на отдельные вещества, входящие в состав корня женьшеня. К настоящему времени исследователи пришли к следующим выводам.
 
  • Женьшень неспособен предотвратить старение, однако замедляет дегенеративные процессы в органах и тканях, способствует их усиленному восстановлению, а также облегчает общее недомогание, вызываемое старением (старческая астения). Кроме того, женьшень является антиокислителем и помогает выведению из организма свободных радикалов, играющих важную роль в процессе старения.
  • Женьшень ускоряет выведение алкоголя из организма, повышая активность двух ферментов печени — алкогольдегидрогеназы и альдегиддигодреназы, что позволяет использовать его при лечении алкоголизма.
  • Женьшень обладает кроветворными свойствами. Исследования также показали, что женьшень способствует нормализации сворачиваемости крови.
  • Женьшень активно влияет на спортивные показатели, не относясь к запрещенным допинг - веществам. Эксперименты со спортсменами показали, что женьшень усиливает кислородный обмен, понижает верхнюю границу пульса при выполнении стандартных упражнений, уменьшает время восстановления нормального пульса после нагрузки, уменьшает уровень молочной кислоты в мышцах после выполнения упражнений, улучшает двигательную реакцию и т. д.
  • Женьшень не может излечить рак, однако клинические исследования доказывают, что растение укрепляет иммунную систему и облегчает течение заболевания у онкологических больных. Женьшень можно применять отдельно или в сочетании с противораковыми химиопрепаратами, чтобы добиться лучших результатов и уменьшить побочные эффекты.
  • Женьшень во многих отношениях улучшает состояние больных сердечно - сосудистыми заболеваниями. Ученые придерживаются мнения, что женьшень повышает пониженное артериальное давление и понижает повышенное, что соответствует его адаптогенным свойствам. Женьшень расширяет коронарные артерии, увеличивая таким образом приток крови к сердцу. Экстракт женьшеня способствует понижению уровня липидов крови и жировых отложений в органах и тканях.
  • Женьшень обладает двойным действием на центральную нервную систему. Оказалось, что женьшень усиливает как процессы стимуляции, так и процессы торможения. Китайцы говорят, что женьшень "усиливает возбуждение и успокаивает тревоги".
  • Женьшень не может излечить сахарный диабет, однако в состоянии облегчить его симптомы и снизить дозу инсулина. Женьшень наиболее эффективен при легкой форме заболевания, так как снижает уровень сахара в моче и крови. Такие симптомы сахарного диабета как повышенная утомляемость, жажда, притупление полового желания ослабляются. Следует помнить, что женьшень не является ни заменителем инсулина, ни специфическим противодиабетическим препаратом.
  • Женьшень предотвращает возникновение язвенной болезни желудка и двенадцатиперстной кишки. Однако некоторые исследователи предостерегают против использования женьшеня при активных язвенных процессах желудочно-кишечного тракта.
  • Экстракты женьшеня повышают активность групп иммунных клеток, которые захватывают инородные тела, усиливая таким образом реактивность организма человека в целом.
  • Болгарские исследователи сделали следующий вывод: применение женьшеня стимулирует процесс обучения у людей и животных.
  • Женьшень в сочетании с традиционными медикаментами ускоряет выздоровление после гепатита Б, а также предотвращает переход заболевания в хроническую форму. Также женьшень защищает печень от отравления тяжелыми металлами, ускоряет выведение с мочой солей ртути, кадмия, свинца.
  • Во время менопаузы применение женьшеня в виде порошка способствует ослаблению симптомов этого состояния.
  • Женьшень усиливает синтез протеинов и нуклеиновых кислот — важных факторов метаболического процесса, тем самым нормализуя общий обмен веществ в организме человека.
  • Женьшень уменьшает воздействие радиоактивного излучения, в том числе у онкологических больных, прошедших курс лучевой терапии. По мнению японских ученых, женьшень является сильнейшим из существующих радиопротекторов.
  • Клинические исследования показали, что женьшень улучшает образование и подвижность спермы, а также усиливает половой инстинкт путем воздействия на высшие центры головного мозга. Упомянутый профессор Брехман успешно лечил с использованием женьшеня некоторые случаи импотенции. Препараты растения помогают также избавиться от импотенции больным сахарным диабетом. Действие женьшеня на женскую половую систему сложнее, но в целом можно сказать, что растение показано как регулятор менструального цикла и овуляции.
  • Женьшень усиливает приспособляемость к температурным колебаниям, а также резким изменениям режима дня.